CACHALOTES Y CALAMARES GIGANTES.

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El 20 de Noviembre de 1820 el barco ballenero Exess, con base en la isla de Nautucket (Massachusetts), con 20 tripulantes, es hundido por un gran cachalote albino. Años mas tarde , en 1851, Herman  Melville  escribe su famosa novela titulada Moby Dick, llevada al cine magistralmente en 1956 por Jonn  Huston como director y por Gregory Peck como actor principal encarnando el personaje del capitán  Ahab. El escritor se inspiró también en  otro hecho real relacionado  con la captura de Mocha Dick, frente a la isla chilena del mismo nombre,  otro cachalote que después de 40 años fue capturado por cuatro barcos . Tenía varios arpones clavados en el lomo, medía 24 m y pesaba unas 57 Tm.

Nos encontramos ante un cetáceo de grandes dimensiones que pesa 1000 Kg y mide 4 m al nacer y puede llegar a vivir unos 70 años. Su cabeza es proporcionalmente la tercera parte de su cuerpo,  su mandíbula de 5´5 m  está dotada en la parte inferior de entre 42 y 46 dientes de marfil de unos 20 cm de largo, que en la superior son rudimentarios y apenas sobresalen. El chasquido de los mismos produce un sonido de 230 decibelios, superior al de un fusil de guerra y su onda sonora se puede  percibir a 10 Km de distancia, mediante un sistema de ecol0calización muy desarrollado,  que también  le permite localizar bancos de calamares como parte importante de una dieta diaria que representa  un 3% de su propio peso, o sea unos 1500Kg. Buscando su manjar preferido, el calamar gigante, puede sumergirse hasta 3.000 m permaneciendo mas de dos horas en el fondo y saliendo a la superficie para respirar durante dos minutos. Es entonces cuando lanza un resoplido en forma de chorro de vapor de agua hasta un altura de 15 m,  a través de un orificio llamado espiráculo situado en la parte superior de la cabeza.

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Desde 1730 las campañas de los pesqueros norteamericanos primero, e  ingleses, noruegos, franceses y vascos después, duraban tres o cuatro años y su afán era obtener tres productos muy valiosos : el espermaceti de la cabeza, el ámbar gris de la vesícula biliar y la grasa corporal licuada en aceite, sin olvidar los colmillos de marfil que durante las largas travesías  eran grabados a punta de navaja por los marineros mas hábiles. El espermaceti es un líquido de densidad variable en función de la temperatura, que ocupa un volumen importante en la cabeza y que sirve para regular la capacidad de inmersión y la flotabilidad. En la superficie, a baja temperatura, cuaja en forma de cera lo que le permite usarlo como un lastre que facilite la inmersión o como un ariete demoledor si lo proyecta sobre el casco de madera de un ballenero. En profundidad, por el ejercicio físico desplegado, se licua y favorece el retorno a la superficie. El producto se transforma industrialmente en cristales que luego se utilizaran en cosmética, curtidos y lubricantes. El ámbar gris es segregado por una glándula para poder digerir los picos córneos de los cefalópodos que ingiere. Se utiliza en perfumería. El aceite derivado de su grasa se utilizaba en Norteamérica y Europa desde el siglo XVIII como combustible para las lámparas y quinqués, hasta que fue reemplazado por el petróleo.

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Hay un tipo de delfín, el calderón, (pilot whale) con la cabeza en forma de olla, de unos 4 m de largo y 400Kg  que también tiene piezas dentales, unas 60 repartidas entre las dos mandíbulas. Es tristemente célebre desde hace 1200 años la tradición danesa  de acuchillar junto a las playas de las islas Feroe unos 2000 calderones en una fiesta popular teñida de sangre. Supongo que originariamente era una forma profesional de pesca similar a la practicada en las almadrabas del Mediterráneo, siendo la playa la trampa mortal.  El General Starling vio por primera vez un grupo de 6 o 7 calderones  en una jornada de pesca deportiva en junio del 2009, navegando con el barco de su hermano Paco, El Yampuga III. Ese mismo día frente a la costa de Alicante, a unas 20 millas, en  un día soleado con una mar como un espejo, contamos en menos de una hora una docena de tortugas con el caparazón sobresaliendo del agua y sumergiéndose rápidamente cuando te acercabas mucho. Una visión inolvidable que nos hizo pensar que, por extrapolación, deben haber miles de ellas en el mar levantino.

¡ Qué fácil es iniciar una colección! El General ha iniciado muchas colecciones: cepillos de carpintero, con garlopas i guillames, 12 uds ; pomos de adorno de madera torneada, 9 uds;  frenos de carro en hierro forjado, 2 uds ; aperos de labranza, 32 uds ; lanzaderas de madera de telar, 5 uds ; botijos, 7 uds ; cepos de caza, 3 uds ; romanas, 2 uds  y la mas importante : dientes de cachalote, 3 uds. Piezas de unos 20 cm, de marfil grabado a punta de navaja por los pescadores embarcados en larguísimas travesías desde puertos americanos y europeos. Se observa en ellos una inflexión a 4cm de su extremo cónico romado, es sin duda el comienzo de la parte embebida en la encía . Están grabados los siguientes dibujos e inscripciones: Sirena con el lema: THE QUEEN OF THE SEAS.  En la otra cara : velero de tres palos con el lema: THE St LOUIS. y flor de lis.Retrato de almirante con el lema: HORATIO NELSON. En la otra cara :velero de tres palos con el lema :H.M.S. VICTORY.Diligencia tirada por 4 caballos, con 4 pasajeros. En la otra cara : Juego de Colts ,  dos banderas,  un par de botas y el lema: TURNAJE PLACE – MISSISSIPPI.

Recuerdo cuando era pequeño haber visto en un reportaje del NO*DO como se arponeaba desde el Azor – el yate del General Franco – un gran cachalote, en aguas de las Azores.

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Vamos a hablar ahora del antagonista del cachalote, el calamar gigante. El mayor invertebrado existente, con una longitud de hasta 21m, incluidos dos tentáculos de 10m y un peso de 500kg. Conocido como Kraken en las leyendas nórdicas y descrito por Plinio. Puede vivir a grandes profundidades donde es  atacado por su gran depredador, aunque se han encontrado marcas de 5cm de diámetro en la cabeza de algún cachalote debido a las ventosas con discos dentados de los calamares.. También han aparecido grandes trozos de calamar en el estómago de cachalotes. Se alimenta diariamente con un 8-10% de su peso de pescado, básicamente de bacaladillas. Es el animal con la tasa de crecimiento mas rápida y puede vivir hasta 3 años. Tiene tres corazones y una visión 100 veces mas potente que la del ojo humano. Su flotabilidad está regulada químicamente por la presencia de un compuesto de amonio menos denso que el agua y que su organismo regula automáticamente.

En España el caladero mas importante es el de Carrandi a 18 -30 millas de Colunga (Asturias) En Luarca hay el Museo del Calamar Gigante, con 9 ejemplares, incluyendo una hembra de 13´7 m. También en Londres, en el Museo de Ciencias Naturales hay desde el  2006 un calamar de 9m.

El museo de ballenas  mas importante es el Whaling Museum de la isla de Nautucket (Massachusetts) donde se exponen numerosos objetos y documentos relacionados con la pesca y el esqueleto de un cachalote varado en la isla en 1997, así como una enorme prensa de madera utilizada para extraer el espermaceti de la cabeza de los Sperm whales o cachalotes, cuya pesca está actualmente prohibida.

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John Starling.

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